Waar zijn de wielerkoninginnen?

Waar zijn de wielerkoninginnen?

Als jong meisje liep ik op de eerste zondag van april traditiegetrouw hand in hand met mijn neefjes, broertje en grootouders richting de markt van Brugge. Om zes uur ’s ochtends stonden wij op de eerste rij aan de dranghekken voor het grote podium van de Ronde van Vlaanderen al te wachten tot een viertal uur later het grote spektakel zou losbarsten. Die wielrenners en fietsen lieten me helemaal koud. Waarvoor ik gekomen was, was het glas vers geperst sinaasappelsap en de croissant die ik bij ons ‘VIP’-ontbijt zou krijgen. En voor de spanning die zou stijgen wanneer vanaf ’t Zand tot de Markt de grote mensenmassa in het centrum van Brugge ‘de leeuw van Vlaanderen’ zou scanderen tot Johan Museeuw het startpodium zou betreden. In die tijd kwam het nooit bij me op dat ik ooit zelf op zo’n fiets met een raar stuur zou rijden, laat staan dat ik aan fietswedstrijden zou deelnemen! Bestond dat eigenlijk wel, wedstrijden voor meisjes en dames?

Een dozijn jaren na de glaasjes sinaasappelsap en croissants sta ik als wielrenster zondag aan de start van mijn eerste Ronde van Vlaanderen. Niet in mijn pittoreske thuisstad Brugge, maar in fietsstad Oudenaarde in het hart van de Vlaamse Ardennen. Misschien zullen daar voor mij op het startpodium wel meisjes staan die ervan dromen om wielrenster te worden. Wie zullen zij als eerste over de finishlijn van de veertiende editie van de Ronde van Vlaanderen zien komen?

De vaste waarden van de voorbije jaren bleven opvallend afwezig tijdens de eerste vijf Europese koersweken van het seizoen en het lijkt dit jaar wel op dé kans voor schaduwfavorieten en jonge rensters om een stap naar voren te zetten en grote vissen binnen te halen. Waar zijn de wielerkoninginnen? Hebben de grote kampioenen in een postolympische winter even het hoofd laten hangen? Van Emma Johansson en een aantal anderen hebben we afscheid genomen. Veelwinnaressen Lizzie Deignan en Marianne Vos kwamen dit voorjaar amper aan de start van wedstrijden. Ik schrok me een hoedje toen ik in de Wereldbeker na te hebben gewerkt voor de ploeg in de ‘gruppetto’ bij Europees en olympisch kampioene Anna van der Breggen terechtkwam. En waar is de Amerikaanse winnares van de World Tour 2016, Megan Guarnier?
Wie wel op het hoge elan van de voorbije jaren doorgaat, is Elisa Longo Borghini. Zij heeft na vier manches van de World Tour al een mooie voorsprong uitgebouwd op veel concurrenten en moet bij de grote kanshebsters gerekend worden. Daarnaast kunnen we niet om Lotta Lepistö heen die de voorbije weken furore maakte met onder meer overwinningen in Dwars door Vlaanderen en Gent-Wevelgem.

Opvallende veranderingen

Naast het ontbreken van de absolute toppers van de voorbije jaren bracht de winter nog drie opvallende veranderingen. Ten eerste waren er in de transferperiode heel interessante verschuivingen van toprensters. Ten tweede begint de kalender van de World Tour stilaan vorm te krijgen en steeds meer op die van de mannen te lijken, mede dankzij de introductie van nieuwe topwedstrijden. Ten slotte besliste de UCI het maximumaantal kilometers in UCI-wedstrijden te verhogen.

De transfers zorgden ervoor dat de toprensters verspreid zijn over meerdere ploegen. Die spreiding maakte het voor teams moeilijker om een plaats in de top 10 van de UCI-ranking of in de World Tour (top 20) te bemachtigen. Voorlopig steekt er geen team met kop en schouders bovenuit en als het zo doorgaat, zullen nog heel spannende en hoogstaande wedstrijden worden afgewerkt. Cervélo-Bigla Pro Cycling zou dit jaar met rensters voor alle terreinen wel eens als het nieuwe topteam naar voren kunnen komen.

Het uitbreiden van de kalender kunnen we alleen maar toejuichen en vele rensters kijken uit naar de nieuwe Amstel Gold Race en Luik-Bastenaken-Luik. Op de datum van deze laatste vond de voorbije jaren steeds Dwars door de Westhoek plaats en gelukkig hebben de organisatoren beslist om met hun mooie wedstrijd op een andere datum door te gaan. Volgens de geruchtenmolen zouden in 2018 Kuurne-Brussel-Kuurne en E3 Harelbeke aan de dameskalender toegevoegd kunnen worden. Organisatoren van Omloop van het Hageland en Pajot Hills Classic, u bent gewaarschuwd. Laat ons hopen dat de UCI uit het datumconflict Luik-Bastenaken-Luik met Dwars door de Westhoek geleerd heeft en dat ze in het vervolg de communicatie met organisatoren die zich al jarenlang voor het dameswielrennen inzetten beter aanpakt.

Over het verlengen van de wedstrijden heb ik eerder een dubbel gevoel. In principe moeten dames dankzij een lichaamssamenstelling met een hoger vetpercentage langere inspanningen zeker aankunnen. Ook is iedereen akkoord dat bij langere wedstrijden de toppers nog meer naar voren komen. Maar wat met de angst van rensters voor een hoog aantal kilometers? Die saaie en trage aanlopen van 50 km naar de eerste keienstrook in Drenthe en van 70 km naar de Kemmelberg in Gent-Wevelgem en het gesloten wedstrijdverloop van de Trofeo Binda zijn misschien eerste bewijzen van het minder spannende karakter van wedstrijden boven de 145 kilometer.
Toch ben ik voorstander voor het verlengen van de wedstrijden in de World Tour, zodat er een duidelijk onderscheid komt met de wedstrijden van categorie 1 en 2. Een negatief gevolg hiervan dat ik dit voorjaar opmerkte, is dat de kloof tussen clubrensters en UCI-rensters steeds groter wordt. Om de overstap van juniores en de betere clubrensters naar het UCI- en World Tour-niveau makkelijker te maken, zouden in de toekomst World Tour-ploegen uit de wedstrijden van categorie 2 moeten worden gebannen en zou het organiseren van interclubwedstrijden voor clubteams gestimuleerd moeten worden, zoals dit onder andere in de GP Cerami, de Omloop van Strijen en de Beker van Frankrijk gedaan wordt. Nu nog de onrespectvolle korte afstand van 102 km op het Belgisch kampioenschap in juni in Antwerpen optrekken en dan zijn we helemaal tevreden.

Veel succes deze woensdag aan alle rensters aan de start van de Pajot Hills Classic! Het zal vreemd aanvoelen om na een drukke eerste koersmaand voor de eerste keer mijn ploeggenoten vanaf de zijlijn aan te moedigen. Zondag ben ik weer van de partij met glad geoliede benen. Rendez-vous om 10u55 op de markt van Oudenaarde!

Sarah Inghelbrecht

Foto's Paul Hinninck

E3 Harelbeke kan onze Vlaamse Wielerweek vervolledigen

E3 Harelbeke kan onze Vlaamse Wielerweek vervolledigen

De perfecte 'roomie'

De perfecte 'roomie'